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Ciencia

“Nunca antes visto”: descubren un raro mineral atrapado en un diamante de las profundidades de la Tierra

Hasta ahora, sólo había teorías sobre su existencia. Este hallazgo permitiría conocer la composición del manto de nuestro planeta.

Un equipo internacional de científicos reveló el descubrimiento de un mineral nunca antes visto. La sustancia fue encontrada en el interior de un diamante. El hallazgo fue publicado en la revista Science.

Los expertos lo llamaron davemaoita en honor al destacado geofísico Ho-kwang (Dave) Mao y es el primer ejemplo hallado de una piedra perovskita formada por silicato de calcio bajo la alta presión y altas temperaturas del manto de la Tierra.

Hasta ahora, sólo una hipótesis

Hasta ahora, los investigadores habían hipotetizado durante años sobre la existencia de la davemaoita, que sería un mineral abundante y geoquímicamente importante en las profundidades de nuestro planeta.

Sin embargo, nunca se había hallado ningún ejemplar, ya que la davemaoita se descompone en otros minerales a medida que asciende hacia la superficie y la presión disminuye, explica el sitio RT.

Es por eso que, creían, debían tener que perforar kilómetros de profundidad bajo el suelo oceánico. Una tarea a la que consideraban imposible. Incluso, habían logrado sintetizar el mineral en un laboratorio utilizando un entorno de alta presión pero este rápidamente mudó su estructura.

La davemaoita se descompone en otros minerales. Foto: A. Celestian / Natural History Museum of Los Angeles CountyLa davemaoita se descompone en otros minerales. Foto: A. Celestian / Natural History Museum of Los Angeles County

El gran descubrimiento

Los autores de este estudio analizaron un diamante extraído en Botsuana que se formó en el manto, a unos 660 kilómetros por debajo de la corteza terrestre.

En él encontraron una muestra de davemaoita intacta atrapada en su interior. ​Como resultado de esto, la Asociación Mineralógica Internacional confirmó a la davemaoita como un nuevo mineral.

“El descubrimiento de la davemaoita fue una sorpresa“, dijo a Live Science Oliver Tschauner, autor principal del estudio y mineralogista de la Universidad de Nevada, en Estados Unidos.

Tschauner y sus colegas descubrieron la muestra de davemaoita con una técnica conocida como “difracción de rayos X de sincrotrón”. ¿Cómo funciona? Enfoca un haz de rayos X de alta energía en ciertos puntos dentro del diamante con una precisión microscópica.

De este modo lograron revelar la composición química de las motas y concluyeron que era un mineral nuevo para la ciencia que se originó a varios cientos de kilómetros de profundidad en el límite superior del manto inferior.

La Asociación Mineralógica Internacional confirmó a la davemaoita como un nuevo mineral. Foto ilustración: WebLa Asociación Mineralógica Internacional confirmó a la davemaoita como un nuevo mineral. Foto ilustración: Web

La muestra de davemaoita medía unos pocos micrómetros (millonésimas de metro), por lo que, según Tschauner, otras técnicas de muestreo menos poderosas no la habrían detectado, destaca el sitio.

En este momento, la comunidad científica teoriza que la davemaoita puede contener oligoelementos como el uranio y el torio, que liberan calor a través de la desintegración radiactiva.

El experto sostuvo que, debido a esa propiedad, el mineral podría contribuir a generar una cantidad importante de calor en el manto terrestre.

“El trabajo de Tschauner inspira esperanza en el descubrimiento de otras fases difíciles de alta presión en la naturaleza”, señaló Yingwei Fe, geofísico del Instituto Carnegie de Ciencias en Washington D.C.

Y concluye que: “Tal muestreo directo del inaccesible manto inferior llenaría nuestro vacío de conocimiento sobre la composición química de todo el manto de nuestro planeta”.

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