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Increíble accidente: un satélite chino chocó en el espacio contra un cohete ruso

Ambos giraban alrededor de la Tierra a más de 50.000 km por hora. El accidente creó 37 fragmentos de escombros.

Un satélite chino se rompió misteriosamente en marzo, dispersándose en docenas de pedazos. Ahora, un astrónomo de Harvard ha descubierto lo que probablemente sucedió: parece haber chocado con un trozo de cohete ruso.

“Esta parece ser la primera gran colisión orbital confirmada en una década”, dijo en Twitter Jonathan McDowell, quien vio el probable accidente en un registro de datos de la Fuerza Espacial de Estados Unidos.

Los sensores de la Fuerza Espacial detectaron nuevos escombros de la ruptura del satélite chino, llamado Yunhai 1-02, a mediados de marzo, informa Science Alert.

Yunhai 1-02 se lanzó en 2019, por lo que era relativamente joven y debería haber estado en buena forma para no desmoronarse por sí solo. Nunca se anunció ningún veredicto sobre la causa.

Ilustración del campo de basura espacial que rodea la Tierra. (Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA / JSC).

Ilustración del campo de basura espacial que rodea la Tierra. (Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA / JSC).

Pero la Fuerza Espacial actualizó silenciosamente su catálogo de desechos espaciales con una nueva pista el sábado pasado. El objeto 48078, una pieza de un cohete ruso Zenit-2 que se lanzó en 1996, ahora aparece con una nota peculiar: “colisionó con un satélite”.

McDowell vio esa nueva lista y la compartió en Twitter. Repasó los datos orbitales y descubrió que el fragmento del cohete ruso y el satélite Yunhai pasaron a menos de 1 kilómetro el uno del otro a la hora y el día exactos en que Yunhai se rompió, informa Science Alert.

Esa distancia de paso está dentro del margen de error. Ambos objetos habrían estado girando alrededor de la Tierra muy rápido, por lo que cualquier contacto resultaría en una explosión de escombros.

El accidente creó 37 fragmentos conocidos de escombros, según McDowell, aunque agregó que probablemente haya más fragmentos sin catalogar.

Casi 130 millones de bits de basura espacial rodean la Tierra.

Casi 130 millones de bits de basura espacial rodean la Tierra.

No parece que la colisión haya sido “catastrófica”, dijo McDowell, ya que el satélite Yunhai ha realizado varios ajustes orbitales desde marzo, lo que indica que China aún puede controlarlo.

“Es un asunto moderadamente importante”, dijo McDowell a Insider. “Demuestra que estas pequeñas colisiones no catastróficas se están convirtiendo en algo; veremos más y más de ellas”, informa Science Alert.

Los peligros de los desechos espaciales

La última vez que dos grandes objetos que orbitan alrededor de la Tierra chocaron entre sí fue en 2009, cuando un satélite militar ruso desaparecido chocó contra un satélite de comunicaciones activo Iridium sobre Siberia, informa Science Alert.

Esa colisión, junto con una anterior en 2007, aumentó la cantidad de escombros grandes en la órbita terrestre baja en aproximadamente un 70 por ciento.

Ha habido varias falsas alarmas y llamadas cercanas desde entonces. Un satélite soviético muerto y un cohete chino descartado se adelantaron en el espacio en octubre, después de que los modelos orbitales sugirieran que tenían “un riesgo muy alto” de colisión.

En enero de 2020, un telescopio espacial muerto y un antiguo satélite de la Fuerza Aérea de los EE. UU. superaron las alarmantes probabilidades de estrellarse sobre Pittsburgh, Pensilvania. En ambos incidentes, nadie pudo controlar los satélites para evitar la colisión.

Escombros espaciales que impactaron en el radiador del transbordador espacial Endeavour (NASA).

Escombros espaciales que impactaron en el radiador del transbordador espacial Endeavour (NASA).

Casi 130 millones de bits de basura espacial rodean la Tierra, desde satélites abandonados, naves espaciales que se rompieron y otras misiones, informa Science Alert.

Esos escombros viajan a aproximadamente 10 veces la velocidad de una bala, lo que es lo suficientemente rápido como para infligir daños desastrosos a equipos vitales, sin importar cuán pequeñas sean las piezas. Un golpe así podría matar a los astronautas de una nave espacial.

El cruce en el espacio de un satélite y un cohete (Twitter).

El cruce en el espacio de un satélite y un cohete (Twitter).

Cada vez que los objetos en órbita chocan, pueden explotar en nuevas nubes de pequeños trozos de escombros a alta velocidad. De hecho, la pieza de escombros que golpeó el satélite chino puede haberse desprendido del cohete ruso original en una colisión anterior, informa Science Alert.

“Todo eso es muy preocupante y es una razón adicional por la que desea eliminar estos grandes objetos de la órbita”, dijo McDowell a Space.com, que informó por primera vez sobre su descubrimiento. “Pueden generar otros desechos que son más pequeños”.

Los expertos esperan más colisiones cercanas como esta si nadie retira los satélites muertos y los cuerpos de cohetes viejos del espacio.

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